Transformación y equipos en Panamá

Hace un par de semanas, fuimos de viaje a Panamá, lo cual fue una gran experiencia. Nuestra estadía allí estuvo dividida en dos partes: una con la AIG (Autoridad de Innovación Gubernamental del gobierno panameño) y otra en la Reunión Ministerial de la Red Gealc, la red de gobierno electrónico de América Latina y el Caribe.

Fue bueno poder conocer las personas, los proyectos y las necesidades en Panamá. Conocimos los equipos de trabajo, las historias, sus motivaciones, su cultura de trabajo. Les pudimos presentar recomendaciones y un camino a seguir para consolidar su presencia digital y dar un mejor servicio a los ciudadanos. Luego participamos de la Red Gealc en un encuentro de todos los países y sus equipos de gobierno digital. Fue un evento con todas las letras, desde la apertura con palabras del Presidente de Panamá, el gran salón para las exposiciones, y hasta la presencia de invitados especiales y delegaciones internacionales.

Personalmente, el viaje significó mucho. Era mi primer trabajo de campo con Public Digital, y por primera vez en mucho tiempo no representaba ningún gobierno. Estaba del otro lado, y eso era toda una novedad. Pero al mismo tiempo, significaba estar en un país Latinoamericano, y yo me sentía como pez en el agua. La cultura, el idioma, la gente, eran territorio familiar para mi. Así que, de cuatro días intensivos de reuniones y encuentros de trabajo, me vuelvo con algunas reflexiones sobre la experiencia y de la situación de América Latina en gobierno digital.

Aunque queda un largo camino por recorrer, la región hizo grandes avances en su transformación digital, desde la construcción de la infraestructura de conectividad necesaria para conectar las zonas lejanas o precarias, iniciar la digitalización de trámites, o el desarrollo de planes de educación y profundización de las tecnologías de la información y comunicación. Dicho esto, creo que hay una serie de cosas que los gobiernos de la región pueden hacer, para lograr un cambio rápido y efectivo:

Hacer foco en los equipos

En general, la forma de trabajo de los equipos digitales sigue siendo aún bastante tradicional. Las habilidades que integran los equipos son los perfiles de siempre y no parecen ser suficientes para dar un salto cualitativo en la transformación digital. Los gobiernos de la región necesitan poner más foco en contratar desarrolladores, diseñadores, investigadores de usuario y especialistas en metodologías agile.

Primero, los usuarios

Para una cultura donde prima el contacto y las relaciones humanas, me sorprendió el enfoque tan tecnológico a una política pública que no deja de tener su objetivo en la gente. Para muchos, gobierno digital es igual a más tecnología y productos digitales y a veces pierden el foco de lo que verdaderamente necesitan las personas. Para otros, tanta tecnología es inaplicable en nuestra sociedad, la cual a veces prefiere hacer trámites personalmente, esperar largas colas y mantener el contacto humano. Ambas posturas reducen la transformación digital a su componente meramente tecnológico, y no debería ser así. Digital se trata de una cultura, procesos y formas de trabajo aplicadas a las necesidades y expectativas de las personas. No implica reducir el contacto, ni una sociedad de ciencia ficción. Un gobierno digital simplemente da más y mejores servicios a las personas.

Prepararse para el cambio político

Los que lograron grandes cambios y buenos servicios digitales, lo hicieron gracias al apoyo político indispensable de lo más alto del gobierno, directamente de la presidencia. El problema surge cuando estos países se enfrentan a los cambios de gobierno y transiciones políticas, y estas políticas no se institucionalizaron aún. A veces, tanto apoyo político puede jugar en contra del mismo proyecto, y quedar asociado a un partido o ser una bandera de un gobierno en particular. Nada, ni la ley ni la tradición, asegura que los gobiernos que vengan continúen el mismo camino. Qué hacer en estas situaciones, cómo lograr continuidad en estos contextos, es una cuestión urgente a resolver.

Tratar a todos por igual

Si bien la igualdad de género es una tendencia en crecimiento, la región sigue siendo marcadamente machista. Y se nota, no sólo en las mayorías de los representantes de cada país, sino también en situaciones que parecen detalles pero que implican la cosificación de la mujer.

Transformación, como barcos en el canal

En un recreo de trabajo, nuestros anfitriones nos llevaron al famoso canal de Panamá. Justo pasaba un barco así que vimos en vivo cómo funciona el sistema de esclusas que suben y bajan los barcos para cruzar de un océano a otro. Estos barcos, vengan de donde sea, se construyen a la medida del canal. Al entrar en la zona de las esclusas, los barcos son guiados por ocho ‘mulas’ o locomotoras eléctricas de remolque, a ambos lados de las cámaras. La historia detrás, la ingeniería aplicada y el trabajo en equipo que se necesita, son realmente impresionantes.

Podría decirse que la transformación digital de Latinoamérica funciona como el canal de Panamá. Cual barco cargado de productos, ya sea de Europa o Asia, las iniciativas de gobierno digital tienen que estar hechas a la medida de las necesidades de la región y su gente. Y eso implica investigación previa, para evitar sorpresas y fracasos a la hora de ‘cruzar el canal’, de implementarse en territorio. Los barcos avanzan, y aunque parezca lentamente, lo hacen mucho más rápido que por el Estrecho de Magallanes o cualquier otra vía terrestre. Y lo hacen de a partes, de a poco, en etapas. La transformación digital implica el mismo sistema, soluciones más rápidas a los procesos de siempre, pero en etapas, con pruebas pilotos o varios modelos de mejoras, para ir testeando cómo impactan en los usuarios. Al igual que las mulas que dirigen los barcos, los gobiernos tienen que estar guiados por locomotoras de valores que eviten desvíos y catástrofes, por redes de trabajo como la Red Gealc que brindan colaboración mutua, por instituciones internacionales que apoyan y financian proyectos.

Al igual que el canal, la transformación en América Latina requiere de un gran esfuerzo. Comenzar, continuar y alcanzarla no es tarea fácil, pero se puede lograr si se cuenta con el enfoque, las capacidades y el apoyo necesario, y poder brindar mejores servicios a las personas.

Scroll down for an English translation of this post.

 

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Vista del Canal de Panamá / View of the Panama canal

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Mike, Emily, Angie e Isaías de Panamá en el canal / Mike, Emily, Angie and host Isaias at the canal

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Corriendo en la playa con la camiseta de PD / Out running on the beach in a PD t-shirt

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Angie, Emily y Jonas de Naciones Unidas / Angie, Emily and Jonas from the UN

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Mike presentando en la Red Gealc / Mike on stage at Red Gealc

 

Transformation and teams in Panama

A couple of weeks ago, we went on a trip to Panama, which was a great experience. Our stay was divided in two parts: one with the AIG (the Government Innovation Authority of the Panamanian government) and the second with the Ministerial Meeting of Red Gealc, the electronic government network of Latin America and the Caribbean.

It was good to get to know the people, projects and needs in Panama. We met the work teams, the stories, their motivations, their working culture. We were able to present recommendations and a roadmap to improve their digital estate to provide better services to citizens. Then, we participated in Red Gealc with all the region countries and their digital government teams. It was a great event, from the opening with the President of Panama, the great hall for the presentations, and even the attendance of special guests and international delegations.

Personally, the trip meant a lot. It was my first field work with Public Digital, and for the first time in a long time I wasn’t representing any government. I was on the other side, and that was a novelty for me. But at the same time, I was back in a Latin American country, and I felt like fish in the water. The culture, the language, the people, were familiar territory to me. So, after four intensive days of work and meetings, I have some thoughts about the experience and Latin America current situation in digital government.

Although there is still a long way to go, the region has made great progress on digital transformation: from the connectivity infrastructure necessary to connect remote or precarious areas, the digitalization of procedures and transactions, or the development of training plans of information and communications technology. That said, I believe there are a number of things governments in the region can do to make quick, effective change:

Focus on teams

In general, the way of working in digital teams is still traditional. Their skills are the usual profiles and are not enough to make a qualitative leap in digital transformation. Governments in the region need to put more focus on hiring developers, designers, user researchers and agile specialists.

Put users first

For a culture where contact and human relationships are the most important, I was surprised by the highly technological approach to a public policy that it is aimed at people. For a few, digital government equals more technology and digital products and sometimes they lose focus on what people really need. For others, so much technology is inapplicable in our society, which sometimes prefers to make transactions personally and wait for long lines, to maintain human contact. Both positions reduce digital transformation to its purely technological component, and it shouldn’t be like that. Digital is about a culture, processes and ways of working applied to the needs and expectations of people. It doesn’t imply reducing contact, nor a science fiction society. A digital government simply gives more and better services to people.

Prepare for political change

Those who achieved great changes and good digital services, had the indispensable political support from the top of the government, directly from the presidency. The problem arises when these countries face changes in government and political transitions, and these policies haven’t been institutionalized yet. Sometimes, political support can play against the same project, which ends up belonging to a party or as a flag of a particular government. Nothing, neither the law nor the tradition, ensures that the governments that come will continue on the same path. What to do in these situations, how to achieve continuity in these contexts, is an urgent issue to be resolved.

Treat everyone the same

While gender equality is a growing trend, the region remains highly macho. And it is evident, not only in the majorities of the representatives of each country, but also in situations that seem to be details but that imply the commodification of women.

Transformation is like ships on the canal

As a break from work, our hosts took us to see the famous Panama Canal. A ship was crossing at the same time, so we could see how the locks system raised and lowered ships, to cross from one ocean to another. These ships, wherever they come from, are built to fit the channel. Upon entering the locks area, the ships are guided by eight ‘mules’ or electric towing locomotives, on both sides of the chambers. The history, the engineering, the  teamwork required: it’s all really impressive.

It could be said that the digital transformation of Latin America works like the Panama Canal. As a ship loaded with products, whether from Europe or Asia, digital government initiatives have to be tailored to the needs of the region and its people. And that implies prior research, to avoid surprises and failures when ‘crossing the channel’, when implemented in the territory. The ships goes forward, and although it seems slowly, they do it much faster than by any other route. And they do it in parts, little by little, in stages. Digital transformation implies the same system, faster solutions to usual processes, but in stages, with pilot tests or many improvement models, to test how they impact on users. And, like the mules that guide the ships, governments have to be guided by locomotives of values to avoid detours and catastrophes, by networks of work such as Red Gealc that provide mutual collaboration, or by international institutions that support and finance projects.

Like the canal, transformation in Latin America requires a great effort. Starting, continuing and achieving it is not an easy task, but it can be done if we have the approach, the capacities and the necessary support to provide better services to people.

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